¿Qué son los cuerpos cetónicos?

Los cuerpos cetónicos, también llamados cuerpos de acetona o simplemente cetonas, son cualquiera de los tres compuestos producidos cuando el hígado metaboliza los ácidos grasos. Los tres tipos de cuerpos cetónicos – ácido acetoacético, ácido beta-hidroxibutírico y acetona – son liberados en el torrente sanguíneo después de que el metabolismo ocurre. El ácido acetoacético y el ácido beta-hidroxibutírico se utilizan para el combustible por el cerebro y los músculos, pero el cuerpo no puede romper la acetona y por lo tanto, se excreta en la orina. Exceso de acetona o cetonas en la sangre y la orina puede ser un signo de una enfermedad metabólica grave, y los médicos a menudo utilizan la medición de cetonas como una herramienta en el diagnóstico de estas enfermedades.

En individuos sanos, el cuerpo utiliza principalmente metabolismo de carbohidratos para alimentar sus células. Si no hay suficientes carbohidratos disponibles, como durante el hambre extrema, el cuerpo comienza a metabolizar las grasas en cuerpos cetónicos para proporcionar el combustible necesario. Los altos niveles de cetonas en la orina, una condición llamada cetonuria, indican que el cuerpo está usando principalmente grasa por su energía.

Otra condición que producirá mayores niveles de cuerpos cetónicos es la diabetes tipo I, una forma severa de diabetes mellitus. Los individuos con diabetes mellitus son incapaces de metabolizar eficientemente la glucosa, típicamente debido a insulina insuficiente o resistencia a la insulina. Sus cuerpos comenzarán a metabolizar las grasas y las proteínas para compensar la falta de glucosa disponible para la energía.

Cuando los médicos sospechan de diabetes, una de las primeras cosas que comprobarán es el exceso de cetonas en la orina. Realizado con una varilla de orina simple, la prueba puede alertar rápidamente a los médicos a un trastorno metabólico como la diabetes. Los altos niveles de cetonas también pueden hacer que una persona tenga un olor a acetona o afrutado en su aliento. Otras pruebas de los niveles de glucosa en sangre pueden confirmar la enfermedad. Las pruebas de cetonas de orina también son útiles para ayudar a los pacientes diabéticos a mantener una dieta adecuada y medicamentos para el control óptimo de la enfermedad.

La cetonuria puede ayudar a señalar las posibles complicaciones durante el ayuno extremo o las dietas de moda, o durante el embarazo. La prueba de las mujeres embarazadas es importante porque la cetonuria se ha relacionado posiblemente con algunas muertes fetales. Los médicos tam- bién rutinariamente examinan pacientes agudamente enfermos y pacientes que se preparan para la cirugía para detectar posibles problemas metabólicos.

La presencia de cetonas en la sangre o la orina no es sólo una señal de problemas metabólicos. Las cetonas mismas pueden ser peligrosas en niveles altos. Sin tratamiento, los niveles extremadamente altos de cetonas en la sangre y la orina pueden bajar el pH de la sangre y causar una condición llamada cetoacidosis. Ocurre más a menudo en la gente con la diabetes mellitus incontrolada y se exacerba cuando los niveles altos de la glucosa de la sangre, causados ​​por la falta de insulina disponible, acidifican más la sangre. La cetoacidosis puede conducir a coma cetoácido o muerte.